Es probable que la variante omicron haya recogido material genético de otro virus que causa el resfriado común en los seres humanos, según un nuevo estudio preliminar, lo que lleva a uno de sus autores a sugerir que ómicron podría tener mayor transmisibilidad pero menor virulencia que otras variantes del nuevo coronavirus.

Los investigadores de Nference, una empresa con sede en Cambridge (Massachusetts) que analiza información biomédica, secuenciaron el omicron y encontraron un fragmento de código genético que también está presente en un virus que puede provocar un resfriado.

Dicen que esta mutación concreta podría haberse producido en un huésped infectado simultáneamente por el SARS-CoV-2, también conocido como el nuevo coronavirus, y el coronavirus HCoV-229E, que puede causar el resfriado común.

El código genético compartido con el HCoV-229E no se ha detectado en otras variantes del nuevo coronavirus, dijeron los científicos.

La “sorprendente” similitud entre el omicrón y el HCoV-229E podría haber hecho que el primero estuviera “más acostumbrado a los huéspedes humanos” y fuera capaz de evadir algunas respuestas del sistema inmunitario, dijo Venky Soundararajan, ingeniero biológico coautor del estudio.

“En virtud de la adopción de esta inserción por parte de Omicron... esencialmente está tomando una hoja de la página de los coronavirus estacionales, lo que explica cómo vive y se transmite más eficientemente con los seres humanos”, dijo.

Los investigadores han establecido que el SARS-CoV-2, responsable de la enfermedad del covid-19, puede infectar a pacientes que también están afectados por otros coronavirus.

Las células de los pulmones y del sistema gastrointestinal podrían albergar ambos tipos de virus, dijo Soundararajan, lo que posiblemente llevaría a un intercambio de material genético.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU. afirman que los expertos sanitarios están estudiando la frecuencia con la que los pacientes padecen simultáneamente covirus y otras enfermedades respiratorias.

Aunque aún se desconoce mucho sobre el ómicron, a los expertos sanitarios les preocupa que sus numerosas mutaciones puedan hacerlo mucho más transmisible que variantes como el delta.

En Sudáfrica, el Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles del país dijo el miércoles que omicron superó a otras variantes del virus en noviembre, representando el 74% de los genomas secuenciados el mes pasado.

Hasta ahora, Delta había sido la variante dominante en ese país, donde el número de infecciones diarias se ha cuadruplicado en los últimos cuatro días. Anthony S. Fauci, el principal experto en enfermedades infecciosas de EEUU, declaró el viernes a Bloomberg TV que era “reconfortante, pero no definitivo”, que el rápido aumento del número de casos en Sudáfrica no haya ido seguido todavía de un incremento comparable de las hospitalizaciones, y añadió que podría haber un desfase temporal.

Los investigadores de Nference secuenciaron el año pasado el nuevo coronavirus y descubrieron que parte de su código genético “imita” una proteína que ayuda a regular el equilibrio de la sal y los líquidos en el cuerpo humano. Este hallazgo ayudó a diseñar fármacos para combatir la transmisión del virus.

Según Soundararajan, a medida que un virus evoluciona y se hace más transmisible, suele “perder” rasgos que pueden causar síntomas graves.

Pero señaló que se necesitan muchos más datos y análisis del omicron antes de poder hacer una determinación definitiva, y añadió que la distribución desigual de las vacunas a nivel mundial podría dar lugar a nuevas mutaciones del coronavirus.

Mientras Fauci advertía el viernes que había “absolutamente ... propagación comunitaria” en América, el presidente Biden dijo que Estados Unidos debe apoyar los esfuerzos mundiales para detener la propagación del coronavirus, especialmente a medida que surjan nuevas variantes, “para vencer al covid” en casa.

“Miren lo que ha pasado... Estamos empezando a hacer verdaderos progresos, y descubres que hay otra cepa”, añadió Biden, señalando que su administración ha enviado millones de vacunas a todo el mundo para las personas que las necesitan.

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